Tonga står over for uger uden internet efter vulkanudbrud

Som mange afsidesliggende stillehavslande er øriget Tonga forbundet med verden med et enkelt kabel, omtrent på størrelse med en haveslange, hvorigennem tynde optiske fibre løber gennem den store havbund.

Denne ensomme kanal er midlet, som Siniva Filise, som bor i Wales og er en del af, bruger store tonganske diaspora, starter hver dag med et videoopkald fra hans mor 10.000 miles væk. “Hun er som et vækkeur – hun er ligeglad med, hvad klokken er,” sagde fru Filize. Hun ringer bare.

Men de sidste fire dage er telefonen tavs. Tongas undersøiske kabel blev afbrudt af et massivt vulkanudbrud lørdag aften, og landet gennemgår nu uger med digitalt mørke, mens et reparationsskib forbereder sig på at sejle fra Papua Ny Guinea.

Skibet forventes først at nå Tonga den 1. februar efter mere end otte dages sejlads. Det vil derefter påtage sig den vanskelige opgave at hente to sektioner af beskadiget kabel fra havbunden og forbinde dem igen med den konstante trussel om yderligere vulkansk aktivitet.

I mellemtiden kom den eneste besked om Tongas presserende behov siden sidste uges udbrud og den efterfølgende tsunami gennem landets få satellittelefoner. Røde Kors sagde onsdag, at drikkevandsforsyningerne var blevet alvorligt beskadiget af aske og saltvand, og to newzealandske flådens skibe forventedes at ankomme fredag ​​med store forsyninger af vand. Tongas hovedlufthavn var ude af drift, da arbejdere forsøgte at rydde landingsbanen for aske.

Tirsdag aften foreslog den tonganske regering første opdatering om situationen dér, med angivelse af, at dødstallet er tre, og at der er evakueringer i gang fra afsidesliggende øer, hvor flere huse er blevet ødelagt eller beskadiget.

Et undersøisk kabel, der forbinder Tonga med det globale internet, blev lanceret i 2013 og løber mellem det og nabolandet Fiji, omkring 500 miles mod nordvest.

Kabelforbindelser i så tyndt befolkede områder – der bor omkring 100.000 mennesker i Tonga – er kendt som tynde ruterhvor investeringsafkastet sjældent er højt nok til at tiltrække investorer. Verdensbankgruppen og Asian Development Bank finansieret Tonga kabel.

Mere end 430 kabler, som den, der betjener Tonga, er lagt på tværs af bunden af ​​jordens oceaner og dækker næsten en million miles i alt. Det er dybest set internet VVS, og som enhver VVS kan den knække.

Minutter efter vulkanudbruddet lørdag aften var der et kraftigt fald i internettrafikken til Tonga. Lidt over en time senere gik forbindelsen fuldstændig ned, sagde Doug Madory, direktør for webanalyse hos netværksovervågningsfirmaet Kentik. “Jeg tror, ​​det er det øjeblik, hvor noget nåede kablet,” sagde Mr. Madori.

Dagen efter gik kablet ind i det, der kaldes en envejs strømtilstand, hvor strøm leveres fra Fiji i stedet for Tonga, sagde Craige Sloots, en talsmand for Southern Cross Cable Network, som er en del af fællesskabets driftsnetværk. at genoprette kommunikationen.

Analytikere har identificeret et brud i både Tongas internationale kabelstrækning, som fandt sted omkring 23 miles fra kysten af ​​dens hovedstad, Nuku’alofa, og i det indre netværk af øer. Jordskred eller havbundsforskydning menes at være årsagen, sagde Mr. Sloots i en e-mail.

Under alle omstændigheder er det et hårdt arbejde at ordne det internet VVS. Læg dertil komplikationerne af en aktiv vulkan og de tentakellignende virkninger af coronavirus-pandemien, og det bliver endnu mere af en udfordring, sagde Amanda Watson, en forsker ved Australian National University’s Department of Pacific Affairs.

“Et af de vigtigste problemer er, at der er meget få fartøjer udstyret til at lægge og reparere søkabler,” sagde hun.

Reparationer kan ende med at koste hundredtusindvis af dollars, og de daglige omkostninger for det skib, der har til opgave at reparere kablet, CS Reliance, er mellem $35.000 og $50.000. SubCom, selskabet ansvarlig for reparationerne, anslog, at det ville tage mindst fire uger at genoprette kommunikationen, ifølge New Zealands udenrigsministerium.

Arbejdet med hvert brud, hvis det skulle ske, ville begynde med at trække to kroge – en slags anker med flere kroge – hen over havbunden for at finde de afskårne ender af kablet, som kunne være adskilt adskillige kilometer fra hinanden.

Derefter vil de to ender blive hejst ombord på skibet, et stort fartøj på over 150 yards langt. Til sidst, i et særligt renrum ombord, vil beskadigede dele blive skåret ud og et nyt kabel svejset ind.

Op til 50 personer kan være om bord for at hjælpe med reparationer, sagde Dean Wewerka, direktør for International Cable Protection Committee, en UK-baseret non-profit organisation. “Det er ikke en let opgave at løfte et kabel op på et skib,” sagde han.

Da reparationsskibet forberedte sig på at forlade Papua Ny Guinea, fortsatte vulkanen Hunga-Tonga-Hunga-Haapai, som brød ud lørdag aften i, hvad der menes at være verdens største vulkanudbrud i tre årtier, med at rumle.

Fordi der ikke er noget overvågningsudstyr i nærheden, stoler vulkanologer på jordbaserede observationer eller satellitbilleder for at forsøge at forudsige vulkanens næste bevægelser. Askeskyer, der skjuler en ø, der er vært for en undervandsvulkan, omkring 40 miles fra Tongas hovedstad, komplicerer indsatsen yderligere.

Tonga ligger vest for en af ​​verdens dybeste havgrave, hvor Stillehavspladen trækker sig under Kermadec- og Tonga-pladerne. Hyppigheden af ​​kollisioner mellem plader er ekstrem høj, hvilket resulterer i en kæde på omkring 30 vulkaner, hvoraf en er Hunga-Tonga-Hunga-Haapai.

De mulige udfald spænder fra en nedsynkning af vulkanen til på hinanden følgende eksplosive udbrud, der kan udløse nye tsunamier, sagde Shane Cronin, professor i geovidenskab ved University of Auckland i New Zealand.

“Det hele er meget spekulativt, fordi vi ikke har seismometre i nærheden,” sagde han. “Meget af vores viden om vulkansk aktivitet er reaktionær af natur – vi har ingen forudsigelsesevner, der er ingen fungerende seismiske stationer og intet andet udstyr overhovedet. Det er meget frustrerende.”

I mellemtiden henleder den pludselige opmærksomhed på det ofte oversete sydlige Stillehav opmærksomheden på dets afsides beliggenhed og dets tilhørende problemer.

“Det var en givende proces, da vi forsøgte at fremhæve de praktiske problemer med kommunikationsinfrastruktur i regionen,” sagde Dr. Watson fra Australian National University.

For dem, der ser frem til den velkendte ring af en WhatsApp-besked, er afstanden mere tydelig end nogensinde. “Jeg er sikker på, at jeg er den samme som alle tonganere rundt om i verden,” sagde fru Filize. “Venter bare og håber på nyheder.”

Damien Cave lavet en rapport.

Leave a Comment